Porque animais marinhos são tão grandes?

As baleias azuis são famosas por ser os maiores animais que já viveram no mundo, superando até as grandes feras do Cretáceo. Mamíferos aquáticos gigantes tornam fácil concluir que viver na água permite que os animais cresçam, já que há menos gravidade. No entanto, um novo estudo descobriu que os limites de tamanho dos mamíferos aquáticos são, na verdade, mais apertados do que os terrestres, mas o limite inferior é mais restrito.

"Muitas pessoas viram a entrada na água como mais libertadora para os mamíferos, mas o que estamos vendo é que ela é mais constrangedora", disse o professor da Universidade de Stanford, Jonathan Payne , em um comunicado. "Não é que a água permita que você seja um grande mamífero, é que você tem que ser um grande mamífero na água - você não tem outras opções."

Na extremidade inferior da escala de tamanho, o problema é a retenção de calor. A água é um condutor muito melhor do calor que o ar. Pequenos mamíferos e aves enfrentam o problema de que sua área superficial é relativamente grande em relação ao seu volume, de modo que eles perdem calor mais rapidamente do que equivalentes maiores. Para substituir esse calor, criaturas pequenas de sangue quente precisam de mais comida, em relação ao seu tamanho, do que as maiores, e o problema é ampliado na água.

As Morsas são parentes próximos dos cachorros, porém muito maiores por viverem na água.

Por outro lado, seja na água ou na terra, acima de certo ponto um animal simplesmente não consegue encontrar comida suficiente para atender às demandas de um corpo realmente grande. Os cachalotes, as maiores baleias dentadas, pesam um pouco menos que os maiores titanossauros. "A faixa de tamanhos viáveis ​​para os mamíferos no oceano é, na verdade, menor que a faixa de tamanhos viáveis ​​em terra", disse Payne.

Payne chegou a essas conclusões comparando a evolução dos mamíferos marinhos com seus parentes terrestres mais próximos. Felizmente, há muitos sujeitos de estudo, já que os selos estão mais relacionados aos cães, os peixes-boi aos elefantes e as baleias aos hipopótamos, mais do que qualquer um deles.

Nos  Anais da Academia Nacional de Ciências , Payne relata as massas de quase 4.000 espécies vivas e 3.000 espécies de mamíferos fósseis. Ele descobriu que, quando os mamíferos começam a viver na água, eles evoluem para atender às novas condições com bastante rapidez, geralmente crescendo ou encolhendo para atingir um peso de cerca de 500 kg. As lontras representam uma exceção curiosa, talvez porque muitas ainda gastam parte do seu tempo em terra.

Se você for uma espécie de mamífero aquático, a mensagem é; Seja grande ou saia... mas não muito grande.

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