A vida alienígena pode ser roxa

Planeta Roxo
A vida alienígena pode ser roxa.

Essa é a conclusão de um novo trabalho de pesquisa que sugere que a primeira vida na Terra poderia ter um tom de lavanda. No International Journal of Astrobiology , microbiologista Shiladitya DasSarma da Universidade de Maryland School of Medicine e pós-investigador Edward Schwieterman na Universidade da Califórnia, Riverside, argumentam que antes plantas verdes começaram a aproveitar o poder do sol para a energia, minúsculos organismos roxos fizeram o mesmo.

A vida alienígena poderia estar prosperando da mesma maneira, disse DasSarma.

"Astrônomos descobriram recentemente milhares de novos planetas extrasolares e estão desenvolvendo a capacidade de ver bioassinaturas de superfície" na luz refletida por esses planetas, disse ele à Live Science. Já existem maneiras de detectar a vida verde do espaço, ele disse, mas os cientistas podem precisar começar a procurar por roxo também.

Terra roxa
Planeta Roxo
A ideia de que a Terra primitiva era roxa não é nova, DasSarma e seus colegas avançaram a teoria em 2007. O raciocínio é o seguinte: as plantas e as fotossintetizantes usam clorofila para absorver energia do sol, mas não absorvem a luz verde. Isso é estranho, porque a luz verde é rica em energia. Talvez, DasSarma e seus colegas raciocinassem, algo mais já estava usando essa parte do espectro quando os fotossintetizadores de clorofila evoluíram.

Essa "outra coisa" seria um simples organismo que capturaria a energia solar com uma molécula chamada retina. Os pigmentos da retina absorvem melhor a luz verde. Eles não são tão eficientes quanto as clorofilas na captura de energia solar, mas são mais simples, escreveram os pesquisadores em seu novo artigo publicado em 11 de outubro.

A coleta de luz na retina ainda é comum entre as bactérias e os organismos unicelulares chamados Archaea. Esses organismos púrpura foram descobertos em todos os lugares, desde os oceanos até o Vale Seco Antártico até as superfícies das folhas, disse Schwieterman à Live Science. Os pigmentos da retina também são encontrados no sistema visual de animais mais complexos. A aparência dos pigmentos em muitos organismos vivos sugere que eles podem ter evoluído muito cedo, em ancestrais comuns a muitos ramos da árvore da vida, escreveram os pesquisadores. Há até mesmo algumas evidências de que os modernos organismos amantes do sal, pigmentados de cor púrpura, chamados halófilos, podem estar relacionados a algumas das primeiras formas de vida na Terra, que se desenvolveram ao redor de fontes de metano no oceano, disse Schwieterman.

Alienígenas roxos
Independentemente de a primeira vida na Terra ser púrpura, é claro que a vida de lavanda combina com alguns organismos, Schwieterman e DasSarma argumentam em seu novo artigo. Isso significa que a vida alienígena poderia estar usando a mesma estratégia. E se a vida alienígena está usando pigmentos da retina para captar energia, os astrobiólogos irão encontrá-los apenas procurando assinaturas específicas de luz, eles escreveram.

A clorofila, diz Schwieterman, absorve principalmente a luz vermelha e azul. Mas o espectro refletido de um planeta coberto por plantas exibe o que os astrobiólogos chamam de "borda vermelha da vegetação". Essa "borda vermelha" é uma mudança repentina no reflexo da luz na parte do infravermelho próximo do espectro, onde as plantas de repente param de absorver comprimentos de onda vermelhos e começam a refleti-las.

Os fotossintetizadores baseados na retina, por outro lado, têm uma "vantagem verde", disse Schwieterman. Eles absorvem a luz até a porção verde do espectro e, em seguida, começam a refletir comprimentos de onda mais longos.

Os astrobiólogos há muito tempo se intrigam com a possibilidade de detectar a vida extraterrestre , detectando a "borda vermelha" , disse Schwieterman, mas eles também precisam considerar a busca pela "borda verde".

"Se esses organismos estivessem presentes em densidades suficientes em um exoplaneta, essas propriedades de reflexão seriam impressas no espectro de luz refletida do planeta", disse ele.   

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