Um objeto interestelar caiu em terra, segundo cientistas de Harvard


Quando `Oumuamua (pronuncia-se: oh-MOO-a-MOO-a) entrou no nosso Sistema Solar em 2017, os astrônomos o declararam nosso primeiro visitante interestelar .

Essa é uma façanha bastante impressionante - mas foi  realmente  a primeira?

Não. Pelo menos, esse é o argumento do professor de Harvard Avi Loeb e do estudante de graduação Amir Siraj. Em um artigo pré-impresso (aguardando revisão por pares) publicado no site de astronomia de acesso aberto arxiv.org , o par diz que `` Oumuamua foi seguido por outro viajante interestelar que sobrevoou a Terra em 6 de janeiro de 2014.

"Seria de esperar uma abundância muito maior de objetos interestelares menores, com alguns deles colidindo com a Terra com frequência suficiente para serem perceptíveis", escreveram os pesquisadores .

Para tentar descobrir se algum desses "objetos interestelares menores" atingiu ou não a Terra recentemente, a equipe estudou observações registradas no catálogo do Centro de Estudos de Objetos Próximo à Terra (CNEOS) - um registro das coordenadas geográficas e geocêntricas componentes de velocidade para objetos extraterrestres detectados por sensores do governo dos EUA.

No entanto, para escapar da atração gravitacional de uma estrela e viajar de um sistema solar para outro, um objeto precisa viajar incrivelmente rápido. E assim, o autor principal Siraj e Loeb se concentraram nos objetos mais rápidos registrados.

O que chamou a atenção foi um meteoro identificado em 6 de janeiro de 2014, perto da ilha de Manus, Papua Nova Guiné, que "tinha uma velocidade heliocêntrica pré-impacto incomumente alta". O objeto tinha apenas 0,9 metros (3 pés) de largura e estava disparando pelos céus a velocidades de 216.000 quilômetros por hora (134.200 milhas por hora), sugerindo que não estava ligado ao Sol.

Usando simulações em computador, os pesquisadores calcularam a trajetória do meteoro rastreando seu movimento no tempo. Eles não encontraram interações gravitacionais "substanciais" entre ele e outro planeta até atingir a Terra, implicando que ela tem origens interestelares.

"Seu tamanho, trajetória e excesso de velocidade excluem a possibilidade de que ele tenha sido gravitacionalmente espalhado no Sistema Solar antes do impacto", escreveram os pesquisadores .

Siraj e Loeb observaram outros dois objetos possivelmente interestelares nos dados, que cobrem 30 anos de avistamentos no total. Apenas um deles tinha uma órbita que parecia gravitacionalmente ligada ao Sol e era difícil confirmar as origens interestelares do segundo.

Ainda assim, eles continuam, assumindo que existem de fato três objetos com potencial de origem interestelar a cada 30 anos, haveria cerca de um milhão desses objetos para cada unidade astronômica cúbica (a distância entre a Terra e o Sol, aproximadamente 150 milhões quilômetros / 93 milhões de milhas) na galáxia. Leve isso adiante, dizem eles, e sugere que cada estrela próxima catapulta 60 bilhões de trilhões desses objetos durante sua vida útil.

Isso parece ser muito. Mas, como a NASA  aponta, os cientistas pensam que objetos interestelares como esses passam regularmente pelo Sistema Solar.

O problema é que a maioria é pequena e distante demais para ser detectada. `Oumuamua foi excepcional, não apenas por suas origens interestelares, mas por seu tamanho, forma e pelo fato de ser um asteróide e não um cometa (como os cientistas haviam previsto). Os cientistas estimam algo semelhante a `Oumuamua cruza a órbita da Terra várias vezes por ano. É que eles foram muito fracos e difíceis de detectar.

Quanto ao artigo de Siraj e Loeb, ele foi submetido ao The Astrophysical Journal Letters, mas ainda está para ser revisado por pares.

Fonte: Space

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