É possível reciclar plásticos um número infinito de vezes?

Os plásticos são feitos de polímeros - longas e repetidas cadeias de átomos que são criadas pela combinação de blocos de construção chamados monômeros. Esses monômeros, que formam a "unidade" repetitiva do polímero, são cadeias mais curtas de átomos, como hidrogênio, carbono e oxigênio. Durante o processo de fabricação, aditivos químicos como pigmentos, retardantes de fogo e antioxidantes também são adicionados, dando ao plástico características desejáveis ​​como cor, resistência ao calor ou durabilidade.

A maioria das fábricas de reciclagem de plástico tritura o lixo plástico e os derrete antes de remodelá-los. Mas esse processo significa que o plástico reciclado é mais fraco. Isso porque, em primeiro lugar, o processo quebra os polímeros. Em segundo lugar, quaisquer impurezas ou aditivos nos resíduos de plástico são virtualmente impossíveis de separar do resto do material.

Os plásticos reciclados são misturados com material virgem para torná-los utilizáveis, mas, mesmo assim, eles geralmente só podem ser reciclados duas ou três vezes antes que sua qualidade se torne muito ruim para uso. O vidro e o alumínio, por outro lado, não se degradam durante o processo de reciclagem, portanto, podem ser reciclados indefinidamente.

Para melhorar o processo de reciclagem, os cientistas estão trabalhando em métodos químicos que podem retornar os plásticos residuais ao seu estado de monômero original (um processo chamado 'despolimerização'). Parte do desafio está no desenvolvimento de enzimas e produtos químicos ecológicos que podem separar os monômeros do plástico.

Outra área de pesquisa está procurando novos tipos de polímeros plásticos que permitam que aditivos e outros contaminantes sejam removidos deles com mais facilidade. Com o tempo, esses avanços podem significar que os plásticos (incluindo alguns tipos atualmente não recicláveis) podem ser reciclados continuamente.

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